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Los romanos representaban números usando siete letras del alfabeto como números.

  • I = 1
  • V = 5
  • X = 10
  • L = 50
  • C = 100
  • D = 500
  • M = 1000

En los textos medievales y en algunos de los primeros libros impresos, los números se escriben en minúsculas y la u sustituyó frecuentemente a la v. En la posición final del número, se podría usar la j en lugar de la i. Así que se podría escribir 18 xuiij en lugar de XVIII. Estas sustituciones se encuentran especialmente en las fuentes cursivas.

A veces el M y el D fueron escritos usando lo que yo llamo arriba ‘paréntesis profundos’. Es difícil mostrarlos usando las fuentes disponibles en la computadora, pero eran como una C y una imagen espejo o al revés C. Las personas que escriben a máquina usaban la fuente de la manera incorrecta para representarla. Usaré paréntesis normales para mostrarlos. En algunos ejemplos, el número romano M está representado por una I en estos paréntesis profundos ( I). Puedes ver cómo escribir esto rápidamente puede llevarte a escribir M. De manera similar, D está a veces representado por un yo seguido de una C al revés, por lo tanto I ). Parece que se usa porque representa la mitad de la M o 500. Una vez más, escrito rápidamente se convertiría en D.

Esta inscripción, encontrada en Roma, dice M D LXXXIII o 1583. El uso de los paréntesis profundos – C y C al revés – es muy claro.

Aquí una persona que escribe ha utilizado la fuente C al revés para representar la fecha en un libro. Ha sido enmendado a mano para que diga M D CCC XX III o 1823. Debajo parece leer M D CC XC o 1790.
El uso de ( I) para M o 1000 se deriva de la manera en que los romanos representaban números más grandes que se explican a continuación…

Formación de números

En su forma más simple, los números se forman al encadenar las letras para sumarlas al número requerido. De esta manera:

  • II = 2
  • XXX = 30
  • XII = 12
  • CXXIII = 123

La regla es utilizar el mayor número posible en cada etapa, por lo que 15 está representado por XV y no por VVV ni por XIIIII. De esta regla se deduce que los números siempre van de izquierda a derecha en orden descendente. Esto todavía podría llevar a algunas cuerdas muy largas. Por ejemplo, utilizar esta regla 99 sería LXXXXXXVIIII. Así que en algún momento se inventó una nueva regla. Se resta una letra de valor más pequeña a la izquierda de una de mayor valor. Así que 4 se convierte en IV – que es 5 menos 1 – en lugar de IIII.
Hay tres reglas sobre estos números más pequeños que se colocan a la izquierda de uno más grande y se restan.

El número sustractivo a la izquierda debe ser I, X o C. Los `cinco’ números V, L y D no pueden ser usados. M no puede ser usado porque es el número más grande de todos modos.
El número sustraído no debe ser inferior a una décima parte del valor del número del que se sustrae. Así que una X puede ser colocada a la izquierda de una C o una L pero no a la izquierda de una M o una D. La forma correcta de ver esta regla es que cada potencia de diez se trata por separado. Así que 49 es XL IX (sin los espacios), no IL.

Normalmente, sólo se puede colocar un número más pequeño a la izquierda. Así que 19 pueden ser representados XIX pero 17 no pueden ser escritos XIIIX o IIIXX. Sin embargo, esta regla se rompe a veces para el número que implica un ocho. En algunos monumentos y tumbas romanas se encuentra IIXX de 18 años. Y en tiempos recientes, una estatua de Hamo Thornycroft llamada A Sower en los Jardines Kew de Londres lleva una inscripción con la fecha MCMXXIIX que significa 1928. Tales usos no son «correctos», pero se encuentran muy ocasionalmente.

Esta inscripción de 1928 rompe una de las reglas sobre los números sustractivos.

Estas tres reglas limitan la utilidad de la regla de resta para reducir la longitud de los números romanos. Aunque el año 2000 es bastante limpio en MM, 1999 es todavía bastante largo en MCMXCIX. El MIM sería más corto pero no está permitido por la regla 2 anterior. Vea La Pregunta de 1999 para una discusión sobre por qué. La inscripción para 1928, debidamente escrita, sería MCMXXVIII, que es más larga que la forma utilizada.

El paquete de hoja de cálculo Microsoft Excel tiene una función para representar números en forma romana. Para obtener números romanos clásicos, conforme a las reglas de estas páginas, utilice =ROMAN(n) donde n es su número. Hay otras cuatro versiones de la función que utilizan versiones progresivamente más raras de los números «romanos». El cuarto, ROMAN(n,4) que da lo que Microsoft llama la versión «simplificada». Ninguno de estos cuatro tiene validez en términos de lo que los usuarios reales de los números romanos hicieron y parecen haber sido soñados por los programadores de Gatesville. Para la conversión en vivo de números reales en números romanos genuinos use ROMAN(xy) donde xy es la referencia a la celda que contiene el número que desea convertir.

Excel no mostrará los números en formato romano sin convertirlos a texto. Pero otro paquete de software, Fireworkz para Windows, lo hará, permitiendo que las hojas de cálculo de trabajo en vivo en números romanos! Utilicé Fireworkz para generar las listas de números romanos en las páginas adyacentes. Para más información sobre el precio y la disponibilidad de este excelente y potente software, póngase en contacto con Gerald Fitton en Abacus Training.

El principio de sustracción era familiar para los romanos ya que se utilizaba en su calendario. Los días fueron contados como tantos antes de que se supiera con certeza.